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domingo

Antes de las Computadoras (de @nuneznoda)

Autor:  Fernando Núnez Noda. Periodista, Escritor, Social Media.
La historia que precedió a los cerebros electrónicos
Fragmento del primer mapa encontrado hasta ahora.
* SE INICIA LA ESCALA. El mapa más antiguo conocido fue hallado en Mezhirich, Ucrania, y data de 12.000 a.C., es decir, de la Edad de Piedra. Fue cincelado en un colmillo de mamut y muestra un asentamiento a orillas de un río. La información geográfica de autor conocido más lejana en la historia es un mapa dibujado por un viajero y sabio griego, Hecateo, hacia 510 años antes de nuestra era.
* MEDIO RELOJ. El primer evento histórico que registra laCronología de los Inventos (1989) de Issac Asimov ocurre hace unos 6.000 años: la invención de los relojes de sol, en Egipto. Incluso dividieron el arco que sigue la sombra de una vara o punta en 12 partes u horas. Inauguraban así el medio día (la otra mitad ocurría en la sombra).
APARATO DE ARENA. La máquina más antigua que se conozca con un propósito de cálculo es el ábaco, cuyo origen se sitúa en Babilonia tan lejos como 2400 antes de nuestra era. Su forma más simple: líneas dibujadas en la arena con marcas o intersecciones.
PRIMERO FUE LO SEXAGESIMAL. Unos mil ochocientos años antes de Cristo, los babilonios construyeron el primer sistema matemático documentado. Se basaba en el número 60 y permitía calcular los movimientos celestes y los sucesos estacionarios. Aunque el sistema decimal prevalece, el sexagesimal sigue rigiendo horas, minutos y segundos, así como los valores de una circunferencia.
* CONCENTRACIÓN DE CULTURA. En Nínive, pero un milenio después (circa 800 a.C.), un rey llamado Asurbanipal mantuvo la primera biblioteca conocida. Se habla de miles de ejemplares.
* LA MULTIPLICACIÓN DE LOS DEDOS. Cerca del 520 a.C. Pitágoras y su escuela habían dado al mundo los números irracionales, pero todavía no se disponía en Grecia y sus vecinos de un instrumento concebido para acelerar los cálculos, hasta que (hacia el 500 a.C.) entraba en Egipto el ya ancestral ábaco. La tecnología había avanzado: ahora era un conjunto de cuerdas con cinco, seis o diez cuentas, para multiplicar el número de “manos” en las numeraciones.
* HACIA LA ABSTRACCIÓN. A principios del siglo IV antes de la era común., Platón y Aristóteles fundaron las primeras universidades de la historia. Sólo al segundo se deben 150 volúmenes sobre fisiología, lógica, astronomía, estética, política, sin contar tratados sobre la poética y la metafísica.
La lógica misma, por ciento, puede considerarse un paso fundamental en el manejo y organización de conceptos. Aristóteles inventó la palabra y muchas de sus categorías, que siguen vigentes en nuestra época de altas matemáticas.
* NADA Y TODO. Resulta curioso que el cero, siendo nada, sea un número. Sin embargo, buena parte de la matemática actual se basa en esa premisa: el carácter numérico del cero. Quinientos años después de Cristo un sabio de la India sugirió que la ausencia de unidad, numeral o sustancia contable podía expresarse por un símbolo. Trescientos años después un árabe, Muhammad ibn al-Khwarizmi (c. 810 d.c.) escribió un libro muy importante donde, por primera vez, se utiliza el cero como notación y, no solo eso, sino la conveniencia y elegancia de los números arabicos (que a su vez se alimentaron de los hindúes). Del nombre Khwarizmi , por cierto, viene la palabra “guarismo” (número) y no deja de ser paradójico que el cero, conjunto vacío, desprovisto de cuerpo, cifra de aire, sea uno de los guarismos más importantes.
Fragmento del Codex Vigilianus (c. 976), el más antiguo manuscrito europeo que contiene caracteres hindu-árabes.
* UNOS NÚMEROS MÁS ELÁSTICOS.En 1202 el italiano Leonardo Fibonacci comienza a popularizar en Europa los números arábigos, que sustituyen a los extensos y rígidos caracteres romanos.
* LETRAS COMO MÁSCARAS. Los mensajes cifrados son, sin duda, más antiguos, pero en el siglo XVI se desarrollaron los primeros tratados criptográficos (criptografía = escritura secreta), para descifrar códigos ocultos. Felipe II tenía un código de guerra que fue descifrado por su enemigo, Enrique de Navarra, quien había contratado un matemático francés. Esto ocurrió cerca de 1589. Felipe II se quejó ante el Papa de que los franceses se valían de la brujería para adivinar sus movimientos.
* LAS PROBABILIDADES NO SON JUEGO. La estadística moderna tiene su germen en la Teoría de las Probabilidades, que permite proyecciones y estimaciones sobre el futuro de acuerdo con la regularidad de eventos registrados. Como uno de los dominios del azar es el juego, fue un apostador francés, Chevalier de Mere, quien llamó la atención de Pascal sobre la importancia de este campo de estudio (quizá con la idea de aumentar sus ganancias con los dados). Pascal consultó a Fermat (otra gloria de la matemática universal) y juntos desarrollaron un sistema para calcular probabilidades de hechos y sus respectivas combinaciones. Mere, sin embargo, acaso descubriera que no aumentaron sus oportunidades con los datos.
Un pascalino de circa 1650.
* EL PASCALINO. El antecedente más antiguo de una máquina permutadora para cálculo matemático, de autor conocido, se debe al genio francés Blaise Pascal (1623-62). La máquina, llamada el “Pascalino”, computaba con ruedas dentadas a la manera de un reloj y podía realizar operaciones básicas de suma y multiplicación.
* EL CÁLCULO COMO UNA FORMA DE LAS BELLAS ARTES. Issac Newton y Gottlob Leibniz, uno inglés, el otro alemán, ambos del siglo XVII, inventaron el cálculo infinitesimal, piedra angular de la matemática moderna, casi simultáneamente y sin saber del trabajo del otro. Ahora el dinamismo del mundo, las leyes del movimiento, la gravitación universal, la energía pudieron expresarse en lenguaje de ecuaciones.
* LEIBNIZ NOS DIO LA MATEMÁTICA DE PARES. El sistema binario es la base de la computación actual. Fue Leibniz mismo quien, en el ocaso del siglo XVII, escribió un tratado sobre los números binarios. Como vimos, el primer sistema de numeración conocido fue sexagesimal, luego sustituido por el decimal ¿qué ventaja ofrecía el sistema binario? Muy poca hasta que llegaron las computadoras, cuyos microcircuitos procesan pasos o interrupciones de corriente, en miles de combinaciones, pero sólo con dos “dígitos”. Si una opción (ON) es 1 y la otra (OFF) es 0, se pueden denotar todas las letras, números y otros objetos gráficos y multimedia por permutaciones de sólo dos guarismos. No es extraño que Leibniz haya construido una máquina de calcular, digna sucesora de la de Pascal.
* PERO EL DIEZ SE IMPUSO. Los dedos de las manos son una importante referencia numérica. En la vibrante época de la Revolución Francesa (finales del siglo XVIII), la República nombró una comisión encargada de buscar un sistema de medidas acorde con la nueva sociedad. En ese grupo había hombres tan célebres como Lavoisier y Laplace. Tomaron como fundamento el número 10 y lo llamaron “sistema métrico decimal”. En los números naturales, el 10 es el primero que termina en 0. Ese cero es de una funcionalidad extraordinaria. Todavía no adoptado por algunos países anglosajones, el métrico es el estándar de facto de medición mundial.
Motor diferencial de Babbage, de 1822, en el Museo de las Ciencias de Londres.
* TELA NUMÉRICA. Hacia 1801 el francés Joseph Marie Jacquard inventó su célebre “motor analítico” o “telar de Jacquard”, que combinaba agujas, bloques de madera y figuras de cartulina con perforaciones que indicaban dónde debían incidir las agujas. Dos décadas después, el inglés Charles Babbage tomó prestada la idea de este telar, pero con el fin de realizar cálculos matemáticos. Su rediseño devino en el “Motor diferencial” de 1822, pero este matemático inglés estaba preso en una era mecánica, que desconocía los circuitos eléctricos. Apple e IBM tendrían que esperar, pero Babbage había inaugurado la lógica binaria moderna.
* EL PRIMER PROGRAMADOR. El primer programador fue “una programadora”. Augusta Ada Byron (nacida en 1815), hija del poeta Lord Byron, desarrolló el “software” para el motor diferencial de Charles Babbage y logró la primera computadora mecánica con programación separada de la máquina. En honor a esta extraordinaria mujer, se desarrolló para el ejército norteamericano, en 1971, un programa llamado “Ada”, que ha evolucionado hasta ser el substrato de las aplicaciones militares de ese país y muchos grandes sistemas en tiempo real actuales.
* EL TELEGRAFO PREFIGURA LA ERA ELECTRÓNICA. En 1844 Samuel Morse, aprovechando la invención del relé eléctrico, desarrolla su código telegráfico y su sistema de transmisión alámbrica. Revivió la codificación binaria de Leibnitz para una aplicación práctica que hizo el mundo más pequeño.
* LA PRIMERA COMPUTADORA ELECTROMECÁNICA. Para el censo de Estados Unidos, en 1880, un inventor llamado Herman Hollerith construyó el primer antecedente directo de las modernas computadoras. Basado en el telar de Jacquard y en las ideas de Babbage y Ada Byron, fabricó un aparato que hacía chocar agujas con cartulinas perforadas.
Si la aguja tocaba el cartón, eso equivalía a un cierre de corriente (OFF), si pasaba a través de la cartulina, a un pase de corriente (ON), lo cual permitía múltiples procedimientos en sistema binario.
El aparato de Hollerith permitió al censo procesar más datos en menos tiempo y la empresa que el inventor fundó para desarrollar esta idea se convirtió, eventualmente, en la IBM.
Y sin embargo, en todo lo anterior, no hay todavía ni un bit electrónico. Hasta la segunda parte…
Para más referencias, dirigirse a la fuente: ciberneticon.com 

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